Ondernemen is ook topsport!

Kurt Elshot – eigenaar House of Chambers

GRONINGEN – Kurt Elshot; de meeste mensen kennen hem misschien als profvoetballer bij FC Groningen en later bij NAC Breda. Inmiddels is hij alweer jaren actief in de modebranche. Met een eigen label en sinds enkele jaren een kledingwinkel in Groningen heeft hij hierin inmiddels heel wat ervaring opgedaan. Wat is dat toch met die voetballers en mode? Het lijkt een gouden combinatie. Een gesprek met Kurt over Suriname, voetbal, mode, ondernemerschap en nog veel meer.

Suriname

Als kind was Kurt nooit met het ondernemerschap bezig. Hij had het veel te druk met andere belangrijke zaken zoals voetbal. Kurt: ‘Ik was altijd aan het voetballen. Zolang ik mij kan herinneren ben ik met een voetbal bezig.’ Hij werd in Suriname geboren. Zijn moeder ging naar Nederland en Kurt woonde de eerste jaren van zijn leven bij zijn opa en oma in Parimaribo. Kurt: ‘Toen ik twee jaar oud was heeft mijn moeder mij opgehaald en ben ik ook verhuisd naar Nederland. Mijn opa en oma bleven in Suriname wonen, zij komen oorspronkelijk uit het binnenland en hebben Indiaanse voorouders.’

 

De eerste jaren in Nederland bracht Kurt in Limburg door. ‘Ik was in die periode veel bij mijn oom en tante. Mijn moeder werkte erg veel. Rond mijn zesde jaar ben ik naar Hoogezand verhuisd – waar ook familie woonde – en later naar de stad Groningen.’ In Groningen ging Kurt naar de Detailhandelschool. Het ondernemerschap zat er toen dus al wel in. Kurt: ‘Het was mijn droom om een sportwinkel te hebben. Ik was zelf ook veel met sport bezig, ik voetbalde in die tijd bij GVAV Rapiditas. Vlak voor mijn 18e werd ik gescout door FC Groningen. Inmiddels had ik mijn diploma gehaald maar ik heb toen geen vervolgopleiding meer gedaan. Vanaf dat moment ben ik fulltime gaan voetballen bij de FC. Het detailhandelgebeuren stond in die jaren op een laag pitje.’

 

Van voetbal naar mode

Na 10 seizoenen verruilde Kurt FC Groningen voor NAC Breda, waar hij uiteindelijk vijf seizoenen zou spelen. Kurt: ‘De laatste jaren als voetballer kreeg ik steeds meer interesse voor de kledingbranche. Het ging mij niet om de fashion, maar ik was gefascineerd door het ambacht; de manier waarop bijvoorbeeld kleding en schoenen worden gemaakt. Ik heb op dit gebied verschillende cursussen gevolgd en ben met een naaimachine aan de slag gegaan om zelf kleding te gaan maken. En dat ging mij heel gemakkelijk af; ik bleek er wel talent voor te hebben’.

In 2010 eindigde de voetbalcarrière van Kurt en werd het tijd voor een nieuw hoofdstuk in zijn leven. Hij wilde verder groeien in de mode en verhuisde naar Amsterdam. Kurt: ‘Ik had het idee dat je op het gebied van mode toch echt in Amsterdam moest zijn, dus de keuze was snel gemaakt. De kleding die ik maakte, droeg ik inmiddels zelf. En hier kreeg ik ontzettend veel complimenten over. Uiteindelijk kreeg ik steeds vaker de vraag of ik een bepaald item ook voor iemand anders wilde maken. En zo is het balletje gaan rollen en werd het label KURT geboren. Ik maakte prototypes die ik door anderen liet uitwerken, want van kleding op maat had ik geen kaas gegeten. Het maken van patronen, de maatvoering, dat is echt een vak op zich. Uiteindelijk was het zover dat mijn eigen kleding klaar was voor de verkoop.’

Kurt vond in Amsterdam de samenwerking met een kledingwinkel in het hogere prijssegment. Zijn label kwam hier op consignatiebasis te hangen tussen allerlei unieke, duurdere internationale merken. Onbekend maakt onbemind? Niet altijd, aldus Kurt: ‘Sommige mensen kicken op onbekende ontwerpers. Ze kijken niet naar prijzen, ze kopen een item omdat ze iets unieks willen dragen.’

‘Ik maak wat ik zelf mooi vind. Mijn kleding is tijdloos, vrij conceptueel en niet aan een bepaald seizoen gebonden’.

Kenmerkend voor KURT is het tijdloze design. Kurt: ‘Ik maak wat ik zelf mooi vind. Mijn kleding is tijdloos, vrij conceptueel en niet aan een bepaald seizoen gebonden. Over 10 jaar is de kleding nog steeds mooi. Ik heb vooral in de beginperiode veel met leer gewerkt, waarbij ik veel inspiratie haalde uit ridderfilms. Leer is echter een duur materiaal, dus ben ik steeds meer overgestapt op andere materialen.’ Hoewel er in Amsterdam echt wel een nichemarkt is voor unieke, duurdere kleding, bleek het voor Kurt toch moeilijk om er geld mee te verdienen. Zijn kleding werd maar mondjesmaat verkocht. Bovendien ging de winkel waar zijn kleding hing ook nog eens failliet, waardoor hij op zoek moest naar andere mogelijkheden.

 

Terug in Groningen

Kurt besloot in 2017 terug te gaan naar Groningen. Omdat er in Groningen een zeer beperkte markt is voor duurdere kleding, moest hij een ander plan maken. De interesse voor het ondernemerschap en de kledingbranche was er nog steeds. De vraag was alleen hoe hier invulling aan te geven. Kurt: ‘Ik ben gaan kijken wat voor concept er wel past in Groningen. Om hier inzicht in te krijgen heb ik eerst uitgebreid marktonderzoek gedaan. Ik heb daarbij vooral ook gekeken naar de merken die wel en niet verkocht worden in de stad. Uiteindelijk heb ik een concept uitgewerkt waarbij veelzijdigheid het sleutelwoord was. Samenwerking met andere ondernemers is voor mij erg belangrijk, omdat je elkaar kunt versterken en samen verder kunt groeien. Uiteindelijk heb ik de samenwerking gevonden met een kapper. Al snel vonden we een locatie aan de Oude Ebbingestraat en in 2018 is House of Chambers geopend: een winkel met veel verschillende facetten onder 1 dak.’

Ondanks het ijzersterke concept en het unieke karakter, bleef het succes van House of Chambers achterwege. Dit had volgens Kurt verschillende oorzaken: ‘De verkoop van de herenkleding viel enorm tegen. Heren blijken toch meer trouw te zijn aan hun ‘eigen’ winkel en kopen bovendien minder vaak iets nieuws. Daarnaast bleek de locatie in de Oude Ebbingestraat niet optimaal, het winkelend publiek concentreert zich meer aan de zuidelijke en westelijke zijde van het stadscentrum. Ook merkte ik dat de prijs van de kleding naar beneden moest, de duurdere items liepen niet goed. Verder verliet de kapper na 1 jaar het pand, waardoor de winkelruimte eigenlijk te groot was voor mij alleen. En toen als klap op de vuurpijl deed Corona zijn intrede.’

 

Doorgaan of stoppen?

Al met al kwam Kurt in een moeilijke situatie terecht. De grote vraag was: doorgaan of de stekker eruit? Kurt over deze moeilijke periode: ‘Ik ben echt gaan nadenken of we als jong bedrijf nog bestaansrecht hadden. De situatie was echt penibel. Toen kwam plotseling een pand in de Zwanestraat op mijn pad. Echt een toplocatie, midden in het drukke winkelgebied van Groningen. Dit was een locatie waar ik in het begin al heel graag wilde zitten, maar toen was er geen ruimte beschikbaar. Eigenlijk werd het me gewoon in de schoot geworpen. Zowel de eigenaar als de huurbaas van het pand vroegen of ik belang bij de winkelruimte had. Het was wikken en wegen. Wat is wijsheid? Is het slim om zo’n grote stap te maken terwijl je in een crisissituatie zit? Aan de andere kant, mensen zijn nog steeds wel positief over ons. En, ondernemerschap is ook risiconemen, eigenlijk is het jammer om na 3 jaar al te stoppen. Uiteindelijk heb ik de keuze gemaakt en ben ik toch ingestapt. De verhuizing was vrij snel rond en in oktober 2020 gingen de deuren van House of Chambers aan de Zwanestraat open.’

 

Een spannende periode volgt, want hoe pakt de verhuizing uit? Kurt: “De eerste maand liep – ondanks de toen geldende coronamaatregelen – gelijk heel goed ten opzichte van de oude locatie. We richten ons nu geheel op dameskleding. Herenkleding levert voor ons op dit moment te weinig op, wellicht zijn er in de toekomst wel weer mogelijkheden op dit vlak. We werden gevonden door reeds bestaande klanten, maar we kregen ook een hele nieuwe groep klanten in de winkel. Verder is de nieuwe winkel wat betreft beleving, aanbod van merken en de service niet veranderd.’

 

Uniek zijn, dat verrast mensen

Op dit moment richt House of Chambers zich vooral op dames van 20-45 jaar. Wat opvalt zijn de onbekendere merken in de winkel. Kurt: ‘Dat is echt een bewuste keuze. We willen uniek zijn. We willen echt een ander aanbod hebben dan de bekende, grote zaken. Deze merken worden verder nog niet verkocht in de stad. Wij verkopen veel van het betaalbare, iets bekendere merk Loavies. Verder hebben we met name merken die bekend zijn van het internet. Ons publiek is blij verrast om de merken die ze eigenlijk alleen maar van het online shoppen kennen, nu in het ‘echt’ te zien hangen.’

Op dit moment heeft Kurt één vaste medewerker in dienst die dagelijks in de winkel staat. Verder werkt hij met parttime medewerkers. Kurt: ‘Klanten vinden het fijn om een vast gezicht te zien dus ik probeer ook zelf zo veel mogelijk aanwezig te zijn. Bovendien vind ik het zelf ook ontzettend leuk om in de winkel te staan. Ik zie mijn klanten echt als mens. Ik probeer ze zo goed mogelijk te helpen, niet om er zelf zo veel mogelijk aan te verdienen. Gewoon omdat het fijn is als ze tevreden en met een lach de deur uitgaan. En daarbij kijk ik niet naar culturen, rangen, standen of geld. Ik vind het een verrijking om zoveel verschillende mensen te ontmoeten. Daar leer ik zelf ook weer ontzettend veel van.’

 

En nu…

En nu liggen de zaken er weer heel anders voor. De afgekondigde lockdown heeft – net als voor zoveel andere ondernemers – grote gevolgen voor Kurt en zijn House of Chambers. De drukke decembermaand die normaalgesproken tot topdrukte leidt, is wat omzet betreft een stille dood gestorven. Maar ook nu blijft Kurt optimistisch en ziet hij kansen. Hij wil deze periode gebruiken om zijn zaak nog beter op orde te krijgen. Als Ficant ondersteunen we hem graag, zodat House of Chambers in 2021 weer in volle glorie open kan. Samen op weg naar nog heel veel mooie fashionjaren met nog veel meer blije en tevreden klanten!

 

House of Chambers

Zwanestraat 45 – Groningen

050 820 0979 

www.houseofchambers.nl 

 

Tekst: Lydia Folkersma / Fotografie: Maurits Peerbolte